2005年07月15日

“没有良好过滤的长尾不过是噪音”(a Long Tail without good filters is just noise)是Chris Anderson在著名的“长尾”一文中提出的核心观点。最近,Anderson又在自己的Blog上发挥这个观点,说过滤器分为两种,杂志的编辑(他本人是Wired杂志的主编)所扮演的角色是“前过滤”(pre-filter),google这样的搜索引擎扮演的作用是“后过滤”(post-filter)。

比起书籍、报纸、杂志、广播、电视,互联网是个标准的大“长尾”。但是我们不要忘了,对于一个书报编辑来说,如果他准备开门办报,接受投稿,那么他首先接触的是一个充满噪音的长尾。他要披沙拣金,从来稿中挑选出“值得刊登”的部分。这样他就是一个稿件的过滤器;如果他受不了自由来稿的噪音,准备办一个同仁刊物,那么他首先要做一个撰稿人的过滤器。所有这些过滤都是“前过滤”。

回想搜索引擎的发展,也经历过这个“前过滤”的阶段。直到今天,GoogleYahoo!都还保留了各自的网页目录(directory)。你可以在线提交你的网址,然后人工编辑审核后加入目录。

就我的使用经验,早年,我会对机器搜索结果持保留态度,而对人工的网页目录充满好感。但是Google的出现改变了这一切。

Google的PageRank技术把网页上添加的超级链接看作一个人工的前过滤工作——你链接了某个网页,表明你认为这个网页重要。把这千千万万这样的链接构成的前过滤资料进行后过滤处理——Google说要求解5亿个变量和20亿个词汇组成的方程——大家都认为重要的网页就会出现在搜索结果的前列,而你要找的,绝大多数情况下也是大家认为最重要的,使用经验表明,一般在前十个结果中就有你所要的。

同样的道理出现在桌面搜索引擎上。以前,我们靠精心建立的文件夹来组织硬盘中的资料。现在,Google、微软、百度的桌面搜索软件告诉我们,不必了。搜索硬盘中的文件也像搜索互联网一样简单。前过滤向后过滤转变。

Gmail的口号是“搜索,不用整理”,是同样的道理。

前过滤和后过滤在技术上不同,在知识产权法上也不同。尤其是对于音乐和电影。在RIAA和MPAA的步步紧逼下,前过滤的网上音乐电影搜索引擎,都已经死翘翘了。中国的例子是ChinaMP3案,手工链接一首他人拥有版权的歌曲构成侵权,但如果是后过滤呢?百度一搜都在提供这样的服务。Grokster案后,音乐后过滤,走向何方?

随着越来越多的电视台上网,视频搜索也将成为大热门。目前,GoogleYahoo!都已经发布了自己的视频搜索引擎。不过Google和Yahoo!的视频搜索都很难搜出可以直接播放的视频。比如美国最高法院首席大法官Rhenquist发烧住院的新闻,在CBS的网站上可以直接看到视频,但在Google Video上却搜索不到,可能就是因为版权的障碍。

视频搜索对于自己拥有版权的AOL更有优势。据报道,AOL即将发布自己的视频搜索引擎,而AOL拥有超过1,5000条自有版权的视频材料,来自时代华纳等单位。

不过,更令人振奋的是PBS,从9月6日开始,PBS将在自己的网站上用CC协议发布电视节目。这将不但是搜索引擎,也是互联网用户的福音。

最近,CBS在网上发布了免费的新闻节目录相,跑去看了看,速度还不错。CNN上个月也开始在网上提供免费的新闻节目录相。以前可以要收费的。是否Foxnews一直提供免费新闻录相?记不清了。MSNBC现在也提供一些“免费新闻”(free video),好像只有ABC还没有什么动静。据说:ABC有自己的数字有线频道(“ABC has its own subscription digital cable channel, which includes a live channel and video-on-demand service.”),所以就不在网上提供了?

所有这些新闻都是电视台上网,而不是电视上网的例子。

IPTV究竟是电视台上网,还是电视上网?

真正的IPTV,应该是电视上网,而不是电视台上网。如果电视台上网也叫IPTV的话,我们中央电视台早就IPTV了,中央电视台现在提供中央4、中央9和新闻频道的直播,正在测试中央1的视频直播,那比CBS只提供2,5000个免费视频片断慷慨多了。

中央电视台上网只对这么两拨人有意义,一是大学里只有电脑和宽带网络而没有电视机的学生,二是国外收不到中国电视的人,包括留学生。要么为什么首先是中央4和中央9搞视频直播呢?记得2002年春节我就是在国外拨号上网,看中央电视台的春节联欢晚会。还行,图像是一跳一跳的,声音听得很清楚。

当然,CNN、CBS、FOXNEWS、MSNBC这些电视台把节目免费上网,也是很不错的。听说以前碰到国内外出了什么大事,总有人到三星以上酒店包房去看人家的CNN。现在可以不必了。

美国也有慷慨的网上直播的电视台,那就是C-SPAN,不过这是个政治电视台,镜头对准的美国国会和白宫、最高法院。

真正的IPTV是指电视上网,而不是电视台上网。电视上网,只对有网络接入没有电视信号的地方,或者只有电脑没有电视的人有意义。这样的人少之又少,除了学生,大都在国外。只有电视上网才是真正惊心动魄的大事。2004年底,中国有线电视用户1.2亿,宽带用户2500万,假设所有能够接入宽带的用户家里都有有线电视,那么还有近1亿户的有线电视有待上网。

这样看来,盛大的那个盒子还是意义重大。盒子上那两根线,一条接入有线电视,一条接入电信的宽带,也算是老谋深算。DSL现在的速度还不尽如人意。有这根线在那儿示范和竞争,有线电视就不仅面临数字化改造,还面临IP化改造。

当然对用户来说,两根线总比一根线好。等到有线电视网的数字化、IP改造完成,电信网的最后一公里垄断将彻底消失,有线电视网也将成为通信网。

2005年07月12日

前不久,盛大的神秘盒子亮相青岛国际消费电子博览会。从现场图片看,类似一个体积稍大的DVD机:

但从其合作伙伴名单看,又是Intel(CPU),又是ATI(显卡),又是技嘉(主板),又是linksys(无线网络设备),又是Phoenix(BIOS,基本输入输出系统)这个神秘的盛大盒子纯粹是一个PC:

盛大自己的说法,也承认这一点:

盛大“家庭电脑娱乐中心”是上海盛大网络发展有限公司集成众多厂商技术,自行开发,具有自主知识产权的一种新型电脑终端产品。它基于开放式的PC架构,使用电视机或电脑显示器作为显示终端,采用简便的遥控器操作方式,能接入现有的宽带和有线电视网络,实现以 “娱乐、生活、求知”为核心的众多功能和应用。

不过,我觉得最重要的是盛大盒子上居然同时接着有限电视和宽带的两条线,陈天桥自己说

我们的战略天生就是合作的机制。盒子上两条线,看电视接的是有线网络,上网用的是电信宽带网,用哪条线是用户的选择,盛大只是一个内容服务提供商。电信线还不够宽,不能看电影、电视等流媒体,但互动性好。有线网络够宽,能够看电视,但数字化改造不足,缺乏互动性。现在通过盒子看电视,就通过有线,通过盒子上网玩游戏,就通过宽带。老百姓眼中,不管是那根线,反正两样东西都有了。对我们来说,如果有线网的数字化改造好了,比电信网的扩容速度还要快,那就把电信这个线拔掉,用有线这个网来玩游戏和看电影。一举两得。如果电信的扩容速度超过有线的数字化改造,就把有线拔掉,用宽带来看电影和玩游戏,不就可以了吗?我们实际上是小步快跑,我们不来分清楚是广电好还是电信好,谁能为用户好,我都弄。

看来,陈天桥的想法非常现实,并不想在DTV或者IPTV哪一棵树上吊死。

当然,最终是要拔掉一根线的。

究竟拔掉那一根呢?我们看一下陈天桥的演讲就明白了:

目前无论是IPTV还是数字电视,在狭义上来说,就是一个电视内容网络化,就是电视内容的IP化整体的过程。但盛大的思路是网络内容的电视化”。

“在电视内容网络化过程当中,会碰到很多的问题包括传输标准的问题,内容的丰富性,商业模式的成熟性,但是尤其是技术标准的确立,它本身就是一个从无到有的一个技术创新,一种新标准的创新。盛大提出的是网络内容电视化,把已经成熟的网络内容进行一定的改造,放在电视机屏幕上,用一个更简便的方法显示出来,这就是整合创新。所以我们提供基于宽带互联网的娱乐内容,用电视机显示,甚至可以基于PC的开放式的架构”。

“盛大的核心竞争力是内容和服务,尤其是游戏、音乐、电影、新闻、教育等内容。盛大会有一个专门的部门提供一种整合娱乐内容的消费电子平台,然后把这种平台来提供给硬件生产厂商,共同制造、销售和提供服务”。

很清楚,盛大的盒子,以后保留的将是接入互联网的那一根线,而不是接入电视台的那一根线。

对于盛大来说,用户只有接入互联网,才可能接入盛大;如果只能接入当地电视台,盛大的盒子还有什么用呢?

但能接入互联网的盒子,也能接入其他内容提供商。盛大可以选择的是,在硬件(包括遥控器)中内置盛大的快捷方式。

个人对盛大盒子的唯一期待是,能够内置RSS阅读器,这样就可以每天躺在沙发上看Blog了。

“长尾”的作者Chris Anderson在The Long Tail: Google’s Long Tail这篇文章里分析了google的两条长尾:

一条针对广告客户的Google AdWords计划,新客户只需花5美元启动费就可以启动自己的广告账户,然后可以选择最低2美分作为最高每次点击费用(CPC),这意味着每天的广告费最低可以控制在2美分以内。很显然,这样的计划对于那些从来不会指望在sina的首页做旗帜广告的中小商业太有吸引力了。而这些客户正是所谓的“长尾”客户,是传统的广告商无法照顾到的。

Google的另一条长尾针对小网站所有者的Google AdSense计划,如果他们不想去拉广告又能赚点广告费的话,google可以把广告内容和他们的网站内容精确匹配,直接投放在他们的网站上,这种模式颇受Blog作者的欢迎,我们看到许多Blog的页面角落都有“Gooooogle 提供的广告”。

这就是Google所谓的“为长尾服务”: