10月 16, 2013

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在许多人的心目中,非洲仍然是一个贫穷、落后、充满战乱和疾病的地方,但实际上非洲的经济增长很快。据非洲开发银行的一份新报告,1/3 的非洲国家 GDP 增长率超过 6%。非洲的中产阶级也在快速成长,超过 3.5 亿的非洲人日收入在 2 美元至 20 美元之间。2012 年,非洲贫困线以下的人口比例已经从 2005 的 51% 下降到 39%。

随着经济的增长,非洲地区的投资环境也在得到改善。手机量的快速增长,互联网的不断普及,教育的逐渐改善,所有这些都说明,变化正在发生。或许正因为如此,大型的科技公司也将目光瞄准了非洲。那么,他们向非洲投资的目的究竟是什么呢?是真的看好那里的发展前景,还是有其它目的?近日,BBC 记者采访了三家科技公司:IBM、微软和 Salesforce.com。

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今年,IBM 在内罗毕的一家研究院将会投入运作。在接受采访的时候,IBM 非洲研究院的主管 Kamal Bhattacharya 说,这里 80% 的人无法享受金融服务,而且他们缺乏能源、干净水源、良好的卫生和安全的食品。科学和技术能够让人们表达需求,改变自己的未来。

“这就是 IBM 向非洲投入大量资金的原因。首先从肯尼亚开始。我们从全球招来了一些顶尖的人才,分散在各地的非洲人,出生于非洲的人,以及对非洲成长做出贡献的人,我们将所有这些人聚集到这里。我们认为,针对非洲的研究,以及解决非洲重大问题的努力,都必须在非洲这块土地上进行。这就是我们建立机构,做出投资的原因。”

Kamal Bhattacharya 的同事 Uyi Steward 是研究中心的首席科学家。他出生于内罗毕,但后来去了美国,在纽约生活了 10 年。如今,随着研究中心的建立,他和家人都回来了。他说,研究可以在任何地方进行,但是要把创新变成商业化的产品并且改善人们的生活,必须回到本地的生态圈之中。

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微软则是发起了 4Afika Initiative 计划,重点放在鼓励创新,使人们更容易地获取技术。该计划的负责人 Fernando de Sousa 出生于莫桑比克,在国内战争爆发后,他曾在南非的难民营生活过。

“我们的专注点是年轻人。我们专注于技巧方面。我们专注于小型和中型企业。我们专注于技术的获取”。

在微软的推动下,通过 TV White Space 技术,马赛马拉的边缘村庄连上了互联网。这项计划已经得到政府的肯定,肯尼亚总统去那里考察后表示说,要让那里的 100 万学生用上网络。

Fernado de Sousa 说,微软的目标是促进本地的经济增长。“在证明技术对经济发展的作用时,我们不仅创造了技术消费,更重要的是,创造了知识得以发展的机会,使技术真正能够在非洲建立起来。”

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Salesforce.com 在非洲的投资更倾向于慈善性质。他们在非洲的组织是 Salesfource.com 基金会,其主管 Isabel Kelly 已经加入公司 11 年之久。基金会的第一项计划是向内罗毕贫民窟的一所学校提供帮助。“我们向他们提供了翻新的硬件,支付上网的费用”,Kelly 说。

同时,他们还直接向学生提供资助。有一位家境特别困难的学生,在得到资助后改变了前途,成为肯尼亚真理、正义和和解委员会的律师。

基金会的资金来自大型的 NGO 组织。他们将资金用于培训本地的初创公司,教他们使用 Salesforce 软件。如今,一些本地的企业已经开始使用 Saleforce 的技术进行内部管理。

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01月 6, 2013

对于任何公司来说,反垄断调查都是一场噩梦。90 年代的一场反垄断调查使微软元气大伤。在一些人看来,这是微软开始走下坡路的开始。这种观点或许言过其实,不过,反垄断调查的打击的确对公司产生了不利的影响。

在这次长达一年半的调查中,Google 是如何应对的?政治游说是否真的起到了决定性的作用?Politico 网站对这次事件的幕后细节进行了深度报道,并认为 Google 的行为体现了硅谷和华盛顿关系的成熟。“科技界对于干扰性的官僚主义一直是不屑一顾的。Google 的行为预示着这个行业更加愿意改变规则而不是和执法者对抗。”

政治游说毫无疑问是重要的手段。不过,那只是 Google 许多应对手段的一种。公司动用了一切可以动用的力量,以争取自己的优势地位。

  • 与“遗产基金会”(The Heritage Foundation)、言论自由倡导者 Eugene Wolokh、前 FTC 员工 David Balto 结盟。这些人可以在公众中传播对反垄断调查的质疑。
  • 董事长施密特与关键的立法者会面。其中的一些人后来发表了对 FTC 不利的言论、信件和声明。(对此,FTC 主席 Leibowitz 说,Google 的游说并没有什么效果)
  • 迅速雇佣了 12 个游说公司,并通过下属的摩托罗拉移动,对华盛顿的政策制定者施加影响。
  • 今年 2 月,雇佣了一位共和党人员 Susan Molinari,作为华盛顿团队的主管。她被证明是对施密特在政治上的一个补充。在反垄断调查期间,施密特第二次向奥巴马政府捐款 ,并且和总统的高级助手 Jim Messina 一起出现在竞选总部。
  • 在反垄断调查早期,雇佣了 FTC 在专利方面的高级专家 Suzanne Michel。

这些做法明显起到了效果。反 Google 的公司中一位律师说,“我不得不做出这样的猜想,FTC 心生惧怕,而且力有不逮。”

知情人士认为,Google 取胜的原因是,它在华盛顿的网络覆盖已经超越了传统的游说群体。FTC 前雇员、高级律师 David Balto 说,“你必须在消费者公共关系机构、学术界的思想领袖和政府中施加影响”。

Google 也设法取得了华盛顿的反垄断精英们的支持,比如雇佣 Seton Hall 大学的教授 Marina Mao 撰写反垄断论文,另外,公司还间接支持了 George Mason 大学的教授 Joshua Wright 的研究。Wright 批评了 FTC 在调查 Google 上的一些行为。

在公共关系组织方面,Google 一直对“计算机和通讯工业协会”(Computer & Communication Industry Association)、TechFreedom、“遗产基金会”(The Heritage Foundation)等组织捐款。这些组织举办了支持 Google 的活动。

显然,Google 在应对反垄断一事上付出了很大的精力。不过,在反垄断专家看来,Google 能够逃过这一劫,并不全是应对措施起到了效果。如果 FTC 能够在法律方面获得非常可靠的证据,Google 不会这样全身而退。委员会似乎是受到了 Google 关键论点的影响,即竞争者只有一个鼠标点击的距离。

纽约大学竞争法高级教授 Harry First 说,“到最后,我觉得问题在于这是一个复杂的案子。” 他说 Google 在华盛顿的全力应对并不是最有影响力的因素,“如果你是 Google,你会说,‘我手里有好多钱;我要尽全力去做;这应该不会对我不利吧,或许如此。”

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11月 20, 2012

文/iDoNews新锐作者 积木

最近,微软 Windows 部门主管 Steven Sinofsky 离职。虽然具体原因不明,但是从各方面透露出的消息来看,Sinofsky 应该是被上层意愿排挤出去的。虽然许多人认为他是 CEO 的人选,但是他的性格和管理方式一直为人诟病。CNET 网站曾采访过微软的一些高管 ,其中一位高管的话可以看做是一个总结“合作将是比以往任何时候都更为关键的事情。”

在 Sinofsky 离职的消息传出之后,微软内部的一些言论也暗示了事情背后的原因。AllthingsD 从微软内部了解到,把 Windows 部门交给其他人的决定,是获得了盖茨支持的。其原因自然还是关键的两个字:“合作”。

非常巧合的是,在 Steven Sinofsky 离职消息之前,苹果公司刚刚开掉了最重要的主管之一 Scott Forstall。对比这两件事情,会发现许多相同之处。两个人都掌握着公司最关键的部门,两个人都曾被认为是 CEO 的可能人选,而两个人离职的原因都是因为”难以相处“。

两大公司先后拿掉最重要的高管,目的就是为了促进各部门间的合作。这是否会对他们的产品线产生怎样的影响?在“后 PC 时代 vs PC+ 时代”的争论中,微软试图通过 Windows 8 打破 PC 和平板界限,而苹果则维护着桌面电脑和平板之间的界限。这种情况是否会出现改变?

从 Back to Mac 发布会,我们可以看出,苹果将许多 iPad 特性带到了 Mac。那么,随着 Scott Forstall 退出 iOS 部门,OS X 和 iOS 是否会最终融合呢?苹果是否也会走微软的道路?毕竟,Scott Forstall 是因为缺乏合作精神离开的,而代替他的正是 Mac 部门的主管 Craig Federighi。

对此,曾在苹果担任过高管的 Jean-Louis Gassee 有着不同的看法。他在卫报发布了一篇文章《苹果能够完成微软 Steven Sinofsky 所开始的东西》。在文章中,他说 Steven Sinofsky 离职的原因不是所谓的“性格问题”,而是他在 Windows 8 上的失败。

Steven Sinofsky 曾经把微软从 Windows Vista 的灾难中拯救了出来,证明了自己的能力。但是,在他开发下一代 Windows 版本的过程中,iPad 诞生了。当微软意识到 iPad 对自身的威胁之后,他们决定重新思考 Windows 8,使它成为横跨 PC 和平板世界的系统。Sinofsky 接受的是一个不可能完成的任务。

Windows 8 变成了一把瑞士军刀:纸上列出了许多出色的功能,实践中的易用性值得怀疑。另外,还需要把操作系统和神圣不可侵犯(也是下金蛋的鹅) 的 Office 应用移植到 ARM 处理器上,你得到的是一件不可能完成的任务。

使 Sinofsky 成为 Vista 灾难后极为成功的逆转艺术家的同样特征——他对清晰目标的偏执追求——变成了这个重新想象的世界中的负累。他犯错,跌倒,对手看到了他们的机会,亮出了刺刀。即使最有天赋的人,也有一个最迟售出时间。

对于苹果来说,“重新复杂化”的 Windows 是一个奇妙的机会。他们可以利用微软的失误,加快 Windows 用户转向苹果的步伐。OSX 和 iOS 软件归于一人,可以使得 Mac 和 iPad 之间的互通更加容易,但是苹果应该坚持现在的策略:

保持笔记本和平板之间的清晰界限,但是让 iPad 更加为商务人士所爱。与 Surface 这种两头糟糕的混合品相比,iPad 将会胜出。iPad mini 用以内容消费,遍布各处;iPad 用于商业以及其它地方。

苹果能够完成 Sinfosky 所开始的工作。

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11月 15, 2012

文/iDoNews新锐作者 积木

Google 的千兆光纤终于在堪萨斯城开通了。对于 Google 来说,高速网络是实现其各种愿景的保证,那么,对于提前享受到高速网络的当地人来说,这意味着什么呢?Ars Technica 网站特意走访了堪萨斯城的“Homes For Hackers”。

Homes For Hackers(黑客之家)是当地网络开发者 Ben Barreth 创建的。他最初的目的是想做一个中介,在寻求居住工作地点的企业家和乐意提供场所的本地居民之间打通联系。不过,当 Google 宣布了光纤入户的时间表之后,Barreth 发现所在的街区不属于第一批开通的区域,许多人要到 2013 年夏才能获得高速网络,因为他决定自己动手。在今年 9 月的时候,他以接近五万美元的价格买下了离家不太远的一套房子。

Ben Barreth 和他的妻子无意从房子中获益。他们将其视为哺育堪萨斯新生科技社区的机会。Ben Barreth 会让企业家们在房子里免费居住三个月。他告诉 Ars 网站,他们是非常虔诚的基督徒,从其他人那里获得了许多帮助,因此想要回报社会,“从财务上说,这没有什么道理,但是我认为这会使堪萨斯受益。我们购买房子的原因是,在堪萨斯城,没有人像我们一样真正去探索光纤的用途,这是我带动其他人探索的一种方式。”

不过,夫妻两人并不富裕。Ben Barreth 希望能够获得捐赠、赞助,或者通过 AirBnB 把卧室租给第一批的 Google 光纤旅游者。他说,如果以 50 美元一夜的价格租出房间,10 个夜晚的收入就能够补偿房屋贷款,以及多数设施的花费。

在 Google 光纤开通之后,很快就有企业家入驻了。Threedee 的创始人 Mike Demarais 刚刚在这里住下,他告诉 Ars 网站,“我们今天得以使用它,在过去的几个小时里,我一直没有离开笔记本。这是不可思议的,我可能不会离开这所房子了。”

他说,在通过网线连接的情况下,Google 光纤的速度稳定在 600 到 700Mbps。即使是较慢的无线连接,也比大多数美国家庭的网络要快多了。“我做的第一件事情就是通过 BT 下载 Ubuntu”,他说,“我感觉花了两分钟就下完了,让我现在再试试。”。

Mike Demarais 说自己很快被高速网络惯坏了,“试过这个之后,无论我去哪里,互联网速度都是一场灾难”。

他的公司是与 3D 打印相关的。“我们在开发一个前端的开发工具包,可以让开发者们在浏览器中浏览和操作 3D 模型,”他说,“我们有一个 API,可以让你把这些模型直接用 3D 打印机打印出来。”他说这个过程完全是使用网络技术的。

Demarais 说他考虑搬到这里的原因,一部分是因为 Google 光纤,一部分是因为“Home for Hackers”的条件优越,能够免租金住上三个月对他意义很大。不过,他认为堪萨斯城还需要提供自己独特的价值,“光纤是不够的。我觉得,一个密集的初创公司群体是有必要的,如果年轻人不来这里搞初创公司,需要人工来创造那种流动”。

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11月 9, 2012

文/DoNews新锐作者 积木

初创公司的生活是怎样的?它可以是 Evan Williams 口中的“神奇和有趣”,也可以是 Jess Lee 口中的“不幸福”。虽然各人看法不同,可以想象的是,它是一件有挑战性的难事。

近日,初创公司 Float 的 CTO Philip Roberts 在他的个人博客发表了一篇文章,讲述的是自己在两年半的初创公司生涯中学到的一些经验。

Float 公司的产品是一个网络应用,帮助其他公司监控现金流。公司在两年前成立,13 个月前有了第一个付费用户,上月付费用户达到了 100 个。这并不是一夜暴富的传奇,而是踏实行走的现实故事。

团队

Philip Roberts 说,他和公司的联合创始人 Colin 是好朋友,他们的能力互相匹配,而且关系很好。但是,他仍然觉得运气是存在的。“创建一个公司真的是非常难的事情。因此,这不仅仅是找到一个能完成你所不能之事的人,然后在你们中间分配工作。在业务发展的早期有大量的不确定,斗争并找到正确的道路非常困难。你会斗争、争吵、意见不和、心情沮丧、有糟糕的日子——当聪明的人一起解决复杂问题的时候,这是很自然的现象”。

幸运的是,两个人现在的关系已经到了可以公开讨论自身感受的阶段,这使他们可以共同解决冲突。“走到这一步使需要时间的,从许多方面来说,我感觉我们很幸运能够走到现在。这使得我们成为一个非常强大、开放的团队,能解决真正复杂的问题。”

不要害怕重大的事件

初创公司的竞争激烈,但是不要对此过于紧张。竞争者的出现看起来是很重要的事件,但这不过是一直都在发生的事情,而且多数情况下不会有什么结果。“试着不要花费巨大的精力去担忧。小心,注意发生的事情,必要的情况瞎做出改变,前进。对于小的初创公司来说,更加重要的事情是你潜在的客户是否真正关心你在做的事情——这是更容易忽视的,但是重要性更加突出”。

了解你的客户

Philip Robert 说,对于客户要做到“真正的了解”,知道付费用户的名字,和他们交换邮件,Skype/电话交流,和某些人见面等。大公司一般不会和客户电话交流,“对于粗陋的小初创公司来说,这是立刻显现的优势” 。他提到自己的实际经验,有些时候,他会给客户打电话,在几分钟之内解决他们遇到的问题,并且增强对客户的了解。当他挂掉电话的时候,客户已经注册了收费帐户,并称赞他们的客服做的好。

了解用户的想法,有助于你开发出色的产品。Philip Robert 说他对五个或六个客户的所思所想非常了解。当思考如何改进 Float 的时候,他会这样思考,“Bob 对这个新功能的感觉是什么?他是否会在意?这对他是否有用?”

在初创公司早期,一个需要解决的关键问题是,“潜在客户是否真正在意我开发的东西?“,进一步说就是,“他们是否对它足够关心,并且真正花费精力将它整合到自己的日常生活,并且因此付钱给我?”。要回答这个问题,必须了解客户。

Philip Roberts 认为,人们经常遭遇的陷阱是将反馈当做了解客户,“寻求反馈给你的感觉是在发展关系,它看起来像是有用的信息。从某种程度上它也有用。但是人们在告诉你他们想做什么事情的时候,表现是很糟糕的。他们可能告诉你,添加某些功能很关键,然后当你实际添加后,他们根本不去使用。”

数据

当公司达到一定规模的时候,了解每个用户的想法是不可能的,因此,公司需要通过数据来了解人们对产品的感受。问题是,“作为一个只有两到三人的团队,而且没有统计专家,很难从数据中找出意义来”。因此,你需要首先分析自己的业务,思考自己在重要指标上的表现,需要改进的关键东西,然后想办法去测量这些东西。

及早开始营销

公司创办早期,有太多的事情要做,产品看起来很糟糕,因此很容易忽视了营销。但是,“营销是非常难的。它需要时间来起效,很难知道它什么时候起效,你也看不到实时的结果”。Philip Roberts 认为,提早就开始营销,并且在公司发展过程中不间断地去做,比起产品发布后营销是更好的策略。“这给你时间去学习,了解哪些方法有效,哪些无效。这让你学会营销的过程,并且做的更好。这给了你让营销起效的时间”。

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11月 7, 2012

文/DoNews新锐作者 积木

在 Twitter 逐步找到商业模式的过程中,创始人之一的 Evan Williams 却被逐渐抛弃了。两年前,Gawker 的一篇《Twitter 公司的麻烦》,提到了这位“看似怪异的互联网先锋”。这个称号送给 Evan Williams,还算名副其实。在不到十年的时间里,他创办了五个公司,开创了博客和微博的大潮。但是在经营企业上,Evan Williams 似乎很是糟糕。Blogger 在前景黯淡的时刻被 Google 收购,而随着 Twitter 逐步走向盈利,他的位置被 Dick Costolo 取代了。

或许这就是“先锋”的代价,总在不断开始寻找新的突破,却不一定能够享受到胜利的果实。从 Twitter 解脱的 Evan Williams 并没有放弃自己的探索,他开始了新的创业:Medium。

Medium 是一个新的线上出版平台。Evan Williams 对这个产品的形容是“重新想象”“革命性的一步”。最近,Evan Williams 在 Medium 平台发表了一篇文章,谈到自己构建 Medium 过程中学到的经验,值得一读。

太大的团队会拖慢你的步伐

Evan Williams 说,从公司起步开始,他就尽可能找到出色的工程师和设计师。在没有搞清楚做什么事之前,团队就有 10 来个人了。他的想法是,即使开始的时候人手够用,但是当产品开始成形的时候,很快就会需要更多的人。事实的确如此,目前,公司有 15 个人,每个人都很忙,而且还要招聘。

不过,Evan Williams 低估了起步时就招聘许多人的代价。“有能力的人需要更大的挑战。在最开始的时候,除了为你做的事情有个准确(或大概)的定义之外,没有什么大的挑战。使每个人和每天的变化保持合拍,需要大量的交流,那是一项令人生畏的工作。

要想专注,产品必须有发布期限

在过去,Evan Williams 为资源和资金所限,总是担心做不出伟大的产品。新公司工程团队很强,而且野心很大,资金也足够用,可是这带来了新的问题:如何确保产品不过分复杂,或者不会发布缓慢呢?

公司确定了预览版的发布期限,这是为了尽快出产品。当确定了日期和最基本功能之后,公司抛弃了许多实验中的功能。同时,他们也构建了一些用来抓住真正用户的基础架构。Evan Williams 说,团队在短时间内做出了更多的东西,“这很神奇和有趣”。

他认为“尽快出产品是关键”,因为这使得“愿景明确,更加专注”。这样的话,他们不需要做出太多的猜想,这不是出自明确的用户反馈或数据分析,而是通过观察产品在现实世界中的实际使用。

从头构建产品总是困难的

Evan Willams 说这是他第三个(或第四个)出版平台,这个产品是他的想法逐渐积累而成的,具体可以回溯到 2000 年。但是,搞清楚 Medium 应该是什么样子仍然是困难的。他对产品中难做的事情有如下总结:

浓缩许多年的想法和观察

分析现状以及预测走向

想要有极端的野心,但了解简单的价值(避免针对过多用户,做出过多功能)

盯着期望的目标,同时考虑到现实中用户的反应

希望快速前进,尝试新功能,同时拥抱团队完美主义的倾向

了解到今天做出一些”小“决定会在未来产生巨大的影响,另一些则无关紧要

正如乔布斯所说,产品设计的过程是这样的:

设计一个产品,是将头脑中五千多个东西以新的、不同的方式整合在一起,从而做出你想要的东西。每天你会发现新东西,同时这也是新问题,或用不同方式整合事物的新机会。这才是被称为魔法的过程。

随着经验的增长,Evan Williams 对产品设计的信心也在增加,但是他给自己和团队设置的门栏也更高了,因此,产品开发并没有变的更简单,“我们在所有细节上努力,我们总是对自己的现状感到不满,欢迎来到初创公司的生活”。

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11月 2, 2012

文/DoNews新锐区作者 积木

回顾计算机发展史,苹果公司只所以能够使触屏走向大众,打开了后 PC 时代的大门,关键原因之一是突破了传统的交互方式,重新思考触屏特有的交互方式。初创公司 Flutter 的创始人 Mehul Nariyawala 希望在手势控制上能有同样作为。

在接受 Co.Design 网站采访的时候,Mehul Nariyawala 很自然地提到了苹果在触屏交互上的创新。他说,在 iPhone 之前,触屏设备被点击的模式束缚,而苹果是第一个专门为触控构建用户界面的公司。iPhone 之前的设备通常会有用户手册,用户需要学习机器。在 iPhone 之后,设备将会对人类的直觉做出反应

随着各种设备的智能化,我们交互的对象必定会突破平板、手机的范畴,从而突破触屏的局限。在手势控制方面的探索已经开始,但是 Mehul Nariyawala 认为,现有的一些做法仍是照搬旧的点击交互。Flutter 想要做出更加直觉化的手势控制系统。从 Flutter 免费应用中,我们可以看出公司理念的一些雏形。比如,在控制 iTunes 的时候,你将手平举做出停止手势,会使歌曲暂停播放,指向右边会播放下一首歌曲,指向左边则播放前一首歌曲。

“做为人类,我们已经有身体语言”,Flutter 的创始人告诉 Co.Design,“如果我们教会计算机理解它,那么计算机会变得直觉化“。Flutter 应用已经在 Mac 和 Windows 平台发布,目前还比较简单,就是用手势来控制程序的操作,比如 iTunes/Spotify 中的播放、前进、后退等。

不过,Flutter 的技术已经开发了三年之久。Flutter 免费应用并不是目的,它只是为了证明 Flutter 方法要比照搬点击交互更加优越。Flutter 在 Mac App Store 上架的前四个月内,记录了 400 万次手势控制。Flutter 公司希望应用受欢迎的事实,可以用来说服硬件公司在设备上预置 Flutter 的技术。

Flutter 的技术无需其它硬件,使用的只是网络摄像头,这使得它容易部署。对于 Flutter 技术的可能性,Co.Design 举了一个例子:从计算机旁边走开,将是一个锁屏的手势命令,回到计算机旁边是解锁命令。拿起手机将会命令电脑上的视频和音频暂停,放下手机会命令它重新播放。

”我们可以把(网络摄像头)看做机器的眼睛”,Dalal 说,“眼睛应该理解人类动作的含义”。

Flutter 显然有着不错的想法,不过看似直觉的手势控制,却是有学习成本的,而且缺乏固定规范。在触屏上,手势操作并不是最直观的方式。Flutter 的手势控制抛弃了视觉提示,显然需要用户的熟悉和投入,普及起来似乎并非那么容易。不过,Flutter 还是给出了一个很有潜力的研究方向,比如上面 Co.Design 提到的例子,就是一种无需学习的机器智能了。

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11月 1, 2012

文/DoNews新锐作者 积木

在互联网上,数据就是金钱。对于这一点,商品交易网站应该最有体会。做为全球最大的拍卖网站,Ebay 拥有的数据量是惊人的。那么,公司是如何利用这些数据来促进在线交易的呢?最近,Ebay 的搜索及平台副总裁 Hugh Williams 在悉尼的大数据大会(Big Data Summit)上分享了公司的做法。Zdnet 网站对他的演讲进行了报道。

Ebay 网站有 1.8 亿个活跃用户。在任何一个给定的时刻,都会有 3.5 亿左右的商品被销售。Ebay 的拍卖搜索引擎上,每天会产生 2.5 亿次搜索。Hugh Williams 说,公司在 Hadoop 集群和 Teradata 服务器上拥有的原始数据是 10 PB。通过对这些数据的利用,公司可以提高在线的交易量,引导用户购买更多商品。

Hugh Williams 主要谈到了搜索引擎的优化。通过对数据的分析,公司可以把握用户的行为模式,从而优化搜索结果。“如果将时间倒退几年,你使用 Ebay 的搜索引擎时,会发现它只理解字面意思”,Williams 说,“你可以在搜索引擎输入文字,它将按照字面含义寻找,但是并不能真正理解你想法的深层含义”。

现在,Ebay 要使搜索引擎更加“直觉化”。例入,Ebay 发现,那些想要购买 Pilzlampe 的用户,如果他们输入了“Pilz lampe“的话,更有可能购买商品,因为搜索引擎会给出更多结果,因此,搜索引擎通过在单词中增加一个空格,就可以增加在线交易量。

Ebay 会根据自己掌握的信息,改变或重写用户的搜索请求,增加同义词或者替换语句,从而给出更具相关性的结果。另外,Ebay 还通过大数据来预测商品是否销售出去,销量会是多少,然后调整商品在搜索引擎上的排名。

Williams 说,增加因素来改变搜索结果是有风险的。公司通常需要几个月来增加一项因素,而且他们不知道是否真的对用户有用。为此,Ebay 会在一小部分用户那里进行测试,然后观察他们的反应。

改善搜索引擎的过程中,对用户搜索请求的情景判断是一个挑战。比如用户在搜索“吉朗猫球队(Geelong Cats)”的时候,搜索引擎可能会把“猫”做为关键词,然后搜索宠物这一类别,这对于用户来说是无用信息。“在我们这样的大规模下,会发生很多微小的问题,因此需要数据专家之类的人员来调查这些事情。”Williams 说。

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10月 30, 2012

文/DoNews新锐作者 积木

平板会如何改变我们的教育?最近有两篇文章值得一读。一篇是 Macworld 的《教育中的 iPad》,主要讲到的是美国一些学校对 iPad 的使用;另一篇是 MIT Technology Review 的《埃塞俄比亚孩子的自我教育》,讲述的是 OLPC注1 组织进行的一场教育实验。

美国芝加哥、德克萨斯和马萨诸塞州的一些地区的学校已经开始布局 iPad。Macworld 对这些学校进行了采访。

德克萨斯 McAllen 学校区计划购买 2 万 5 千个 iPad,目前已经配置的 iPad 数量是 6500 台。学校区放弃了一个教室三台电脑的计划,将省下来的钱用于购买 iPad。McAllen 学校区的督学 James Ponce 博士说,“反正你都要投资科技的。我们预想的是不再使用桌面电脑的教室”。学校区的教育技术主管 Carmen Garcia 则认为,从长期来看 iPad 比电脑便宜,“我们不用再购买微软 Office 的升级了——我们可以免费使用那些工具,或者通过云端”。

马萨诸塞州的 Burlington 高中为教师和学生配置了 1200 台 iPad。校长说,学校已经决定不再使用课本了,因为课本很贵而且教师们也不会充分利用它们,省下来的这笔钱可以“帮助教师们创造和收集他们自己的内容”。

由于平板的逐渐普及,学校甚至可能不用投入资金来购买设备。斯坦福医学院一直为学生们提供 iPad,但是今年秋季的时候,学校发现入校的学生多数都有 iPad,于是,学校给了学生 600 美元,让他们购买自己想要的电子设备。当然,并不是所有的学生都能负担平板的花费, McAllen 学校区的官员们把配置 iPad 看做是抵抗贫穷的项目,这可以把科技带给那些负担不起的学生。

既然在发达的美国地区,平板在教育中的发展都会受到资金限制,其它落后地区自然更难享受到新的技术了。OLPC 曾计划将便宜的电脑带到贫穷孩子的手中,而随着平板的发展,他们开始了新的实验。MIT Technology Review 对此次实验进行了报道。

实验在两个偏远的埃塞俄比亚乡村进行,那里的孩子从未见过印刷的文字、道路牌,甚至没有见过有文字的包裹。OLPC 组织投放的平板预装有各种学习和娱乐应用。OLPC 想了解的是,这些从未见过文字的孩子是否能够学会阅读。实验中使用了摩托罗拉的 Xoom,充电则是使用太阳能充电设备。OLPC 的工作人员告诉村里的成年人如何给设备充电。OLPC 工作人员定期访问村庄,置换储存卡,并研究孩子们是如何使用机器的。

OLPC 的创始人尼葛洛庞帝说,早期的实验结果鼓舞人心,但是孩子们能否通过这种方式学会阅读,仍然需要更多的时间来验证。他说,”在四分钟内,一个孩子不仅打开了盒子,而且找到了开关按键……把机器开启了。在五天之内,每个孩子每天使用的应用是 47 个。两周内,他们开始在村里唱起了 ABC 歌曲。五个月内,他们学会了鼓捣 Android。我们的组织或者使媒体实验室里的某个傻瓜把摄像功能关闭了,他们打开了这个功能。“

OLPC 的首席技术官 Ed McNierney 说孩子们学会了定制桌面。OLPC 用软件冻结了桌面设置,但是孩子们”完全定制了桌面——因此每个孩子的平板看起来都不同,我们安装了软件,阻碍他们那么做。他们能够绕过限制的事实,很明显是一种创造、求知和发现,我们认为这些是学习的必要元素”“。

“对于全球 1 亿无法上学的孩子,我们能够做什么?“ Ed McNierney 说,”我们能否给他们一个阅读和学习的工作的工具,而无需提供学校、教师、课本以及其它所有东西?”

注 1:OLCP,One Laptop Per Child,每个孩子一台笔记本。是为发展中国家儿童提供低成本并预装了操作系统和应用软件的笔记本电脑的一项初步行动。

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10月 29, 2012

文/DoNews新锐作者 积木

如果一部原型机丢失了,它丢在了哪里?第一个出现在你脑子里的答案或许是:酒吧。出于某种奇怪的原因,测试原型机的工程师们都乐意把它丢在酒吧里。iPhone 4 原型机的丢失曾经掀起了不小的风浪,后果是: 暴露信息的 Gizmodo 网站被挡在苹果发布会大门之外;乔布斯在盛怒模式中大战 Gawker 博客作者;Woz 则搞了一件“我和 Gary Powell 去喝酒,只得到一部糟糕的 iPhone 原型机”的 T 恤衫。

在苹果发布下一代手机 iPhone 4S 之前,戏剧性的事件再次发生。上场的人物包括旧金山警察、苹果员工和一位旧金山居民,而丢手机的的地点竟然还是酒吧,以至于观众们纷纷表示这是一场拙劣的炒作。

如果我告诉你曾有一部 LG Nexus 4 丢在了酒吧……

Google 的 Android 发布会因为飓风推迟,有人懊恼,有人窃喜,有人开始编段子,不过总的来说,大家还是比较镇定的。因为这次发布会最重要的产品 Nexus 手机已经被泄露,而且泄露的比较彻底,包括命名、参数、外形、系统,泄密网站甚至有一个 360 度的全景图。

在此之前,其实已经有人在酒吧捡到了一台 Nexus 原型机。 Wired 网站采访了当事人,了解了事件发生的经过。

音乐家 Jamin Barton 在旧金山 Mission District 地区的 500 Club 酒吧干活,上月的某个周二,他准备关门的时候发现了一部手机。由于经常遇到这种事情,他并没有在意,但是第二天仍然没有人来吧台认领。

Jamin Barton 对智能手机并不在行,不过他觉得手机有些特别。手机上了锁,没有 SIM 卡可以激活,上面有一个”Not for sale”的标记,后壳上有一个“Google”的 Logo。他把设备交给了 Dave,一个热衷科技产品,而且常来酒吧的人。Dave 立刻辨认出这是 Google 的原型机,他说自己会打给 Google 总部。不过,当 Barton 第二天看到 Dave 的时候,发现 Dave 有些神经紧张。

“Dave 吓坏了,”Barton 说,“Google 丢了一部手机,一个家伙被炒……Google 警察要来了”。Google 对事情表示很关注,他们认为 Dave 可能参与了偷窃或者啥的。

当 Google 全球调查和情报管理部门的 Brian Katz 去酒吧取原型机的时候,Barton 说他已经决定把手机交还,只要 Katz 证明自己是为 Google 工作的,“我该怎么做呢,找一个穿 Google 衬衫的人?我怎么知道这家伙不是为苹果工作的?“

比较奇怪的是,Katz 仍然把 Dave 当做了中间人。他坚持当天晚上和 Barton 在酒吧见面。Barton 感觉自己被骚扰了,他拒绝会面,去了另外一个酒吧表演。当 Katz 发现 Barton 不在酒吧的时候,他显得很失望。Barton 的同事 Don Hodge 说,Katz 的表情非常严肃,而且显得非常急促,他说可能会把这件事情当做犯罪来处理。Hodge 骗他说,Barton 去本地警察局报告丢失手机的事情,于是 Katz 跑了出去,似乎要去阻拦 Barton,但是他最终还是冷静下来,决定等 Barton 回来。

当时在附近街区发生了一场混乱,因为卧底警察枪击了一名黑帮嫌疑犯。当 Katz 在酒吧的时候,外面许多人正在攻击警察局。一位律师 Ragi Dindial 说,他遇到了 Katz,然后从酒吧后门出去,他们还穿过了全副武装的抗暴警察。Dindial 从 Barton 那里拿回了手机,在凌晨一点的时候交给了 Katz。在此之前,Dindial 打通了 Google 24 小时的安全线路,确认了 Katz 的身份。

Dindial 说,Google ID 卡是些电子标签,除了名字之外没有来证明身份的东西。他说自己最终确认 Katz 是 Google 员工的原因是 Katz 看起来非常迫切地想拿回手机。根据 Dindial 的说法,Katz 给了 Barton 一部大概是 300 美元的手机,条件是他对此事表示沉默,不要和媒体谈论这部手机。

两周之后,Nexus 4 原型机的一些照片和细节在白俄罗斯网站泄露。

原型机的丢失已经很奇特了,而 Google 员工的强硬措施更是让人印象深刻。在这起事件之后,或许各大科技公司都应该注意了,至少不要再把原型机丢在酒吧里。The Next Web 网站总结了四条原则,值得遵守:

1、你不得把自己超级机密的设备带到酒吧。

2、去酒吧的时候,你不得带上自己超级机密的设备。

3、如果你破坏了上述两条禁令,你必须少喝酒。

4、参考第一条禁令。

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