08月 13, 2012

文/DoNews博客作家 刘兰兰

“我们的头号竞争对手是HBO Go,虽然现在他并未与我们形成直接竞争,但是他具备这个实力。HBO越来越像Netflix;而我们也正变得越来越像HBO”,美国流媒体视频服务提供商Netflix公司CEO里德•黑斯廷斯(Reed Hastings)在2011年底说。

HBO是时代华纳(Time Warner)旗下的付费电视网,以制作精美的电视剧集闻名。HBO Go是HBO推出的一款流媒体应用,可以看到所有的HBO原创节目。

Netflix也诚恳地表示,会持续寻求愿意将内容版权先于有线电视提供给自己的内容合作伙伴。因为对于在线视频而言,拥有尽可能多的优秀内容是发展用户的“不二”法则。

果不其然,今年7月底,Netflix对外公示,HBO已经解除与自身的合作关系,也就是说在Netflix的平台上将不能看到HBO的剧集。二者的竞争趋向白热化。

就在网络视频运营商大战正酣之际,不可忽视的一点是——终端的“酷”产品正在不断涌现,不仅让人们接触流媒体视频的机会越来越多,受到的限制越来越少,而且享受的服务质量还越来越好。

用电视看流媒体视频——Roku的出现,恰逢其时

如果只想通过一种简单好玩的方式,整合观看HBO Go和Netflix,以及各种好看的内容来源,有没有可能呢?答案是肯定的!

当大家津津乐道于Google TV和Apple TV的时候,让我们一起来看看这个在美国市场上销售了300万台的酷产品——Roku

成立于2002年的Roku不同于谷歌和苹果两家IT巨头,他只做一件事——就是研发生产向电视等消费电子设备提供流媒体音视频和休闲游戏的机顶盒。2008年,Roku发布了第一款可以在电视上播放Netflix视频的流媒体机顶盒。据说,Roku创始人、CEO安东尼•伍德(Anthony Wood)曾任Netflix副总裁,正是他主导了这一产品的问世。

现在,在小小的Roku机顶盒中,已经整合了包括Netflix、HBO Go、Hulu Plus(编者注:Hulu的付费视频订阅服务)、亚马逊Instant Video等在内的超过500个优质内容来源。

网络带宽越来越宽,网络编码效率越来越好,视频内容越来越丰富——人们对在线视频的享受需求也水涨船高——把高清的丰富内容从PC、平板、智能终端,迁移到大屏幕电视!操作,越简单越好!价格,越优惠越好!

Roku的出现,适逢其时。

Roku在销的机顶盒有4种,其中基本型Roku LT价格最低,为49.99美元,支持720p高清,内置WiFi。功能逐级往上的另外三款产品是Roku HD、Roku2 XD,Roku 2 XS。后两者可以支持1080p高清。

无论购买Roku的初衷是想在电视上享受Netflix,HBO Go等流媒体视频,还是电影迷希望为自己家里超大平板电视找到好的节目源,在谈到使用感受时,消费者几乎都强调了3点——设置使用简单方便,内容来源丰富,画质声效优异。单就其易用性来说,从学龄儿童到七八十岁对电子产品不是很熟悉的老年人,使用Roku一般都不会存在很大障碍。内容丰富性自不必说,在同等带宽和家庭硬件条件下,Roku的画质和音效都比较突出。

小型Roku电视棒出炉,与消费电子厂商建立合作关系

在2012年初的CES展览上,Roku的小型流媒体电视棒亮相。进入8月,这家公司正式公布了第一批将生产“Roku Ready®”产品的消费电子合作厂商名单,其中包括美国日立、三菱电子、OPPO、海尔等。凡是“Roku Ready®”的设备,在包装上都有一个突出的Roku 标识,表明将能与Roku电视棒无缝整合工作。此外,有些设备将和Roku电视棒捆绑销售。

Roku流媒体电视棒状似U盘,可以插入与MHL兼容的HDMI接口。通过WiFi内设无线连接互联网,为高清电视机、蓝光设备等提供视频信号,还可以接收电视遥控器信号。利用这种方式,在不需要多余的连线或者转换遥控器的条件下,这个小小的电视棒就能把一台简单功能的平板电视变成联网电视(Connected TV)。如有必要,未来还可轻松升级。

所谓MHL,即移动终端高清影音标准接口(Mobile High-Definition Link),是一种将智能手机或移动设备与电视、显示器及其他家庭娱乐设备相连的数字视频和音频接口。MHL的技术特点是仅通过一条信号线和标准HDMI输入接口,即可将移动设备中的高清内容呈现于显示屏幕上,并兼容常用的Mini-USB接口。MHL只需5个管脚就能提供满足1080P播放需要的视音频信号,这是一个正在逐步被消费电子厂商接纳的新标准,与HDMI接口标准有些类似。这也是Roku电视棒的一个重要特征。

不久前,Roku公司CEO 安东尼•伍德表示,当前的重点是寻找愿意合作提供这一流媒体服务体验的消费电子生产商。Roku商务发展副总裁查斯•史密斯(Chas Smith)认为,消费电子厂商已经意识到了使得自身产品具备流媒体娱乐功能的重要性,但是对于他们来说,难点在于由其自身来提供一个可持续发展的、健壮的流媒体平台是非常难的。如果产品支持Roku电视棒功能,不必增加更多的开销,就使得消费者获得最佳流媒体体验成为可能。

美国三菱电子的一位高管表示,开发支持Roku电视棒的三菱电视,能够同时提供优质的大屏电视体验和强大的流媒体功能,“把基于Web的娱乐服务提升到一个新的水平”。

据悉,近几周内Roku电视棒将从Roku自身的销售平台和美国的大型零售店发货。

获新闻集团注资

7月底,Roku成功融资4500万,几家投资方中包括了传媒巨头新闻集团(News Group)、英国天空广播公司(British Sky Broadcasting)。本次融资,也是自2002年成立以来Roku的第5次融资,总融资额共计7700万美元。

就在去年,新闻集团向Roku盒子开放了旗下的福克斯新闻(Fox News)、华尔街时报(Wall Street Journal)等视频资源以及歌唱选秀节目“The X Factor”。新闻集团同时还是Hulu的持股人,用Roku的盒子也可以接通Hulu Plus。

在此次注资之后,新闻集团首席数字官(Chief Digital Officer,CDO)乔恩•米勒(Jon Miller)将进入Roku董事会,他表示希望深化新闻集团与Roku在流媒体平台方面的合作。

据了解,Roku在2011年的利润为1亿美元,是2010年利润4700万美元的两倍还要多。Roku的主要收入来自于设备销售,此外还与500家内容来源商分享广告收入。安东尼•伍德表示,在美国市场上,Roku和Apple TV二者销量相当,共同占据网络机顶盒市场高达95%的份额。

向Apple TV叫板

“如同Windows可以在PC端作为Apple的替代品,Android可以在移动终端作为Apple的替代品一样,我们认为Roku是TV端的Apple的替代品”,今年6月底Roku公司CEO安东尼对媒体表示。在苹果、谷歌这两家IT巨头携自身已然建立的强大生态系统,进军网络电视之际,Roku表现出了自信和强硬。

他认为,人们购买电视的主要因素不是电视的“智能”,而主要还是从大屏幕和高清画质两个方面考虑。通常更换一台电脑的周期是两三年,但是更换电视的周期通常是七八年。因此智能电视在升级方面会存在问题,Roku恰恰有针对这种问题的解决方案。

由于Roku打造的是一个基于终端的内容分发平台,对于消费电子厂商而言,Roku并不是一个容易被取代的角色,结成合作伙伴关系是一个更有益的选择。

DoNews博客认证作家/刘兰兰

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