2006年03月28日

当初,并不是很想买车,总觉得还不太需要。老婆劝我说:“趁现在还不是太堵,赶紧买台车享受一下。等路上堵得开不动了,广州地铁也该完善了,咱们去搭地铁好了。”假如她当时看过《石油的终结》,可能就会说:“趁现在还有油用,赶紧买台车吧。”



石油的终结》一书讨论了当石油不敷使用乃至最终枯竭的时候,我们可能会有什么样的出路。


起来很是有趣。我们今天所用的煤炭和石油是远古的植物和微生物的化石。它们活着的时候,用亿万年的时间,通过光合作用,将空气中的二氧化碳捕获到自己身体
里,创造了适宜高等生物出现和繁衍的环境。又经过千百万年的地质过程,它们变成了煤炭和石油。然而在仅仅100多年的时间里,这些大自然亿万年间锱铢积累
的成果,眼看就要被我们挥霍殆尽。燃烧这些矿物燃料的同时,我们又把二氧化碳释放了出来。有研究显示,目前大气中二氧化碳含量已经达到65万年来的最高水
平,预计会持续增长。它所造成的温室效应将在今后的几十、上百年间越来越严重地影响我们的生活。矿物燃料一方面是当前世界经济发展的基础,同时也是日益严
重的环境问题的重要源泉。



新的可再生能源,不仅要成为石油等矿物燃料的替代品,还要能够一箭双雕地解决温室效应的问题。太阳能、风力和氢动力的燃料电池都有光明的前景,但是限于当
前的技术水平和高昂的成本,能否主宰未来的能源世界还未可知。作者认为,无论如何都是采取行动的时候了。假如我们现在大力扶持新能源的开发并控制二氧化碳
的排放,一切还不算太晚,然而长期形成的错综复杂的政治和经济利益,使得局势绝对不容乐观。

作者特别将对中国能源现状和未来的讨论作为一个单独的章节。书中认为,当前世界的能源体系已经达到一种接近饱和的均衡,很难再满足像中国、印度这种规
模的经济起飞所带来的新需求。中国依赖煤炭为主要燃料,然而限于技术水平和资金实力,无法清洁地使用煤炭,将造成大规模的环境污染,并且中国在不久的将
来会超越美国成为世界第一大温室气体来源。这种观点尽管读起来隐约像是既得利益者面对后来者的防范和抱怨,但是书中列举的基本事实还是会引发我们自身有益的
思考。



有人评论说这本书危言耸听,这一点太过专业,我无从判断。然而,想想身边的例子。大家都趁路上不太堵,赶紧买车,结果路上很快就堵得一塌糊涂;假如大家趁
现在还有油用,赶紧买车,结果油会更快耗完。对于买车的人来说,有车的便利自己享受,堵车、油荒的后果是社会承担,这就是经济学所说的外部性。由此我想
到,石油的终结即使不像作者说的来得那么快,但是可能会比一些专家的预测更早地到来。

2006年03月12日

Freakonomics已经在纽约时报畅销书排行榜上待了46周。这本书现在也有了中文简体版,译名是《魔鬼经济学》。
从原书名看,freakonomics=freak+economics,是作者自创的一个词汇,意思大概就是用economics的方法来研究一些
freak的现象,或者也可以理解成freak研究的经济学,因此翻译成“魔鬼经济学”实在不是很贴切,可是如果译成“另类经济学”或别的什么名字大概不
会像现在这个译名那么吸引眼球。



书的篇幅不长,虽说用了经济学的研究方法,但是并没有任何枯燥的定义,也没有什么数学公式,读起来非常轻松,不用费太多脑筋。书的副标题是“揭示隐藏在表
象之下的真实世界”(原文是:A rogue economist explores the hidden side of
everything),谈论的是许多人(美国人)在日常生活中遇到的各种现象,用翔实的数据分析了隐藏在常见事物表象之下的真相。书的语言通俗易懂,结
论又出乎意料,因此在美国能够成为畅销书并不奇怪。



关于这本书的好评,在书的封底和译者序之中已经说得够多的了,不需要我再重复。但是,读书之后,我觉得一些好评有些过头(当然,也可以宽容地把它们当作广
告词来看待)。确实,这是一本有趣的书,从中也能学到一些分析方法,提醒自己凡事不能只看表面、不能仅凭印象下结论,作出任何判断时要分清因果关系,不要
因果倒置。在我看来,这本书之所以畅销,主要是它所涉及的题材比较另类,贴近美国人民的生活,对一些常见的社会现象作出了不同于人们直觉的解释。如果读书
的目的是想多了解一些经济学的知识,这本书不是一个合适的选择,也不是这本书的目的所在。



如果不想啃枯燥艰深的教科书,又对经济学在日常生活中的应用感兴趣,可以看看《弗里德曼的生活经济学》。

2005年11月15日

最后的熊猫
》是几年前买的一本书,因为前段时间到四川卧龙探望了熊猫
,最近又把书翻出来再读。



这本书是作者乔治・夏勒对他在1980年代初期,参与世界自然基金会(WWF)与中国政府首次合作的大熊猫保护项目的记录。其中描述了他和其他考察人员在
野外风餐露宿,追踪、观察大熊猫的历程,介绍了大熊猫在野外环境中的生活习性,也记述了他们工作过程中的很多趣事。


看了书之后才知道,在当年那场全国人民轰轰烈烈地营救大熊猫活动中,真正因竹子开花而饿死的大熊猫并没有宣称的那么多,实际上很多死因不明的熊猫也算到了
竹子的帐上。


作者在书的序言中提到:“保育计划永远逃不掉政治与科学的分歧,所有谈这类计划的书都应该反映两者之间的互动。”因此,这本书用相当篇幅描写了熊猫背后的
政治。WWF和中国政府虽然在合作,但是双方有各自的利益诉求,沟通起来也不是那么容易,所幸整个保护计划还是在磕磕绊绊中不断有所进展。书中描写的双方
人与人之间、机构与机构之间的一些互相猜忌,20多年后的今天看起来不免可笑,但是考虑到当时是改革开放后不久,文革所造成的“历史的伤痕”还历历在目,
这些事情就不难理解了。



作为一个科学家,作者直言不讳地批评了将熊猫不受限制地进行商业租借和作为政治使者的行为,其中提到:

同时,中国继续它的熊猫政治,提议在一九八八年十月,送两头熊猫给台北动物园。台湾先表示反对,但是因为选择在即,若干台湾的立法委员对这份熊猫赠礼大力
鼓吹,希望藉熊猫魅力长自己的声势。一九八九年四月,一份报纸含蓄的报道说,台湾很愿意接受熊猫,但因为“唯恐没有合适的饲养条
件,所以不能立刻接收这么珍贵的动物”。政坛上迂回曲拆的熊猫舞步还没有结束,这份礼物后来由中国奥委会保管,该会提议把礼送给台湾奥委会。最后在一九九○年,台湾终于决定回绝这份礼,受到保育人士一致的称赞。

历史就是这么富有戏剧性。今天热衷于接受熊猫的那些人,会不会有很多是当年的反对者?



附:夏勒博士的简历(来源:http://www.sciencetimes.com.cn/col34/col63/article.htm1?id=61894

乔治·夏勒,1933年生于德国柏林,动物学家。致力于野生动物的研究和保护工作,并将许多鲜为人知的动物及其现状告知
世人。他先后撰写了十几本有关动物的著作,其中《最后的熊猫》和《青藏高原上的生灵》都是介绍中国的特有物种。他曾被美国《时代周刊》评为20世纪世界上
3位最杰出的野生动物研究学家之一,荣获1980年世界自然基金会金质勋章、1996年国际宇宙奖(日本)和1997年美国泰勒环境成就奖。




1980
年,乔治·夏勒成为第一个得到我国政府批准进入羌塘无人区开展研究的外国人,25年来,他深入研究了藏羚羊、西藏盘羊、岩羊等有蹄类动物,最早揭示藏羚羊
被大量盗猎的真相——“沙图什贸易”是导致藏羚羊日益减少的关键原因,并协助中国地方政府建立了西藏羌塘、新疆和田等自然保护区。

2005年09月09日

钱锺书老先生说:鸡蛋好吃就可以了,不必看下蛋的母鸡。但是,假如那些蛋不是一般地好吃呢?读《十年》这本书,对于《三联生活周刊》的粉丝,就是不但看到了下蛋的母鸡,而且亲耳听到母鸡告诉你那些好吃的鸡蛋是怎么呕心沥血地下出来的。

这本书从实质上说,是几十篇为了纪念《三联生活周刊》创刊十周年而组织的一次“命题作文”的作品结集,提供文章的都是周刊曾经或者现任的主编、主笔和记者等,说的也都是他们在周刊工作、生活的经历。虽然是“命题”作文,但是不同的人从不同的角度,描述相同或不同时期的人物和事情,既独立成篇又相互有内在的联系,时而有令人会心一笑的妙语,读起来倒也不会觉得沉闷。看完这本书,给我最深印象的就是周刊对自己的编辑方针和刊物风格的坚持,即使在最困难的时期也没有放弃。一众编辑、记者反反复复提到的“选题会”和刊物早期那种自由散漫的工作氛围也都令人神往。

在我看来,“命题作文”自然免不了唱和之作。凡是曾经与周刊有所瓜葛的人,既然愿意提笔,当然不会拂主人的面子,洋洋洒洒的篇章,几乎全部都是对“the good old days”的田园牧歌式的回忆,偶尔的峥嵘也淹没在赞颂的主旋律之中了。尽管我也愿意相信大家的美好回忆,但是作为一部资料性的书籍,看不到月亮的另一面不能不说是一种遗憾。

一直以来,从来没有买过《三联生活周刊》,但是读过《真实的生活》,那是周刊“生活圆桌”栏目文章的选集。《十年》引起了我订阅周刊的冲动,还发现“生活圆桌”的另外两本选集──《上半截与下半截》《玫瑰花与肉丸子》。仅从广告效应来说,这本书就是成功的,何况还有几个小时的愉快阅读体验。

最后说几句题外话。周刊的网站的shtml代码对firefox的支持不好,点击打开的网页只能够显示源代码。从《十年》这本书里,我知道周刊的网络部负责人叫钦峥,有空我一定给他个邮件提提意见。

链接:新浪读书栏目《十年》的部分篇章